Mine de Gresford
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Gresford Colliery

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Peinture dans l'église All Saints, Gresford commémorant la catastrophe de Gresford en 1934 , au-dessus d'un livre avec les noms des 266 personnes décédées.
Mine de Gresford
Emplacement
Emplacement Gresford
Pays Pays de Galles
Coordonnées
Production
Des produits Charbon
Histoire
Ouvert 1911
Actif 1911-1973
Fermé 1973
Propriétaire
Compagnie Mines de charbon United Westminster et Wrexham
.

Histoire

Naufrage

Le champ houiller du nord du Pays de Galles , dont Gresford faisait partie, s'étend de la pointe d'Ayr , sur la côte du Flintshire , jusqu'à la frontière du Shropshire . Bien que les archives de l'extraction du charbon remontent au XVe siècle, elle n'a été fortement exploitée qu'au XVIIIe siècle. En 1900, plus de 12 500 mineurs produisaient trois millions de tonnes par an.

L'industriel Henry Dennis de Ruabon , et son fils Henry Dyke Dennis, ont commencé la mine près de Gresford en 1907. Le site était au bord de la vallée d'Alyn , entre le Shrewsbury et Chester Railway (plus tard le Great Western Railway 's Birkenhead à Londres Paddington line), et l'ancienne route principale entre Wrexham et Chester .

La société Dennis United Westminster & Wrexham Collieries a mis quatre ans pour creuser deux puits profonds , le Dennis (vers le bas) et le Martin (vers le haut), situés à 50 yd (46 m) l'un de l'autre. C'était l'une des mines de charbon les plus profondes du bassin houiller de Denbighshire , le puits Dennis atteignant une profondeur d'environ 2 264 pieds (690 m) et le puits Martin d'environ 2 252 pieds (686 m).

Opérations

Le premier charbon a été produit en juin 1911 et la pleine production a été atteinte avant le déclenchement de la Première Guerre mondiale . Trois coutures ont été travaillées : la Crank, la Brassey (du nom de l'ingénieur Thomas Brassey ) et la Main. Le charbon domestique était produit à partir du filon Crank, le filon Brassey était pratiquement sans gaz tandis que le filon principal était très gazeux. Les conditions de travail à la mine étaient poussiéreuses et très chaudes, la température dépassant souvent 90 ° F (32 ° C).

La section Dennis était divisée en six districts: les districts des années 20, 61, 109, 14 et 29, ainsi qu'un district très profond appelé «95 et 24». Ces quartiers ont été travaillés par le système de longue taille mais les 20 et 61, qui étaient les plus éloignés du puits, ont été travaillés à la main lorsque les autres quartiers ont été mécanisés. Le charbon était réputé comme étant de très bonne qualité et brûlant à chaud. En 1934, 2 200 hommes étaient employés à la houillère, dont 1 850 travaillant sous terre et 350 en surface.

Grève, mécanisation et rentabilité

Le gouvernement a adopté la loi de 1911 sur les mines de charbon exigeant que chaque nouvelle mine de charbon ait deux voies d'admission d'air dans la mine, pour permettre à l'air de circuler dans les chantiers et qu'une seule prise d'air soit autorisée pour le mouvement du charbon. Gresford Colliery était en activité avant l'entrée en vigueur de la loi et était exemptée. Le creusement rétro d'un nouveau puits n'avait guère de sens commercial, et peu de profits étaient sortis de la fosse, de sorte que les Dennis n'ont pas entrepris le travail.

Après la grève générale , des mesures de réduction des coûts ont été mises en place dans toutes les mines, y compris en matière de sécurité. Cinq houillères locales - Westminster, Wrexham & Acton, Vauxhall et Gatewen - ont fermé en succession rapide dans les années 1920 et 1930. La mécanisation, considérée par les travailleurs et les syndicats comme améliorant les conditions de travail, a créé plus de poussière et d'explosions, dans un climat économique où le gouvernement était réticent à appliquer la réglementation.

En 1934, il y avait deux sections principales à Gresford Colliery, le Dennis et le sud-est, qui étaient tous deux en partie mécanisés. 2 200 mineurs travaillaient en trois équipes de huit heures. Certains mineurs travaillaient en double quart de travail pour gagner de l'argent supplémentaire alors que cela était illégal. La famille Dennis possédait une participation résiduelle de 45% dans la mine et, souhaitant une rentabilité supplémentaire, le directeur, William Bonsall, était sous pression pour augmenter la productivité de l'ensemble de la mine.

Accident

L'une des pires catastrophes minières de Grande-Bretagne s'est produite à la mine. La catastrophe de Gresford s'est produite le samedi 22 septembre 1934, lorsque 266 hommes sont morts à la suite d'une explosion souterraine.

Comme il y avait un match de football le samedi après-midi entre Wrexham et Tranmere Rovers , le vendredi 21 septembre, de nombreux mineurs ont doublé leurs quarts de travail pour pouvoir assister au match. Cela signifiait qu'il y avait plus de mineurs dans la fosse qu'il n'y en aurait normalement eu.

L'explosion s'est produite dans le quartier de Dennis vers 2 heures du matin, l'heure à laquelle les hommes prenaient leur collation en milieu de travail. Seuls six hommes ont survécu à l'explosion. Un incendie a suivi l'explosion et la mine a été bouclée à la fin de la journée suivante. Le 25 septembre, le sauveteur George Brown a été tué à la surface lorsqu'une autre explosion a fait sauter un sceau du puits Dennis et il a été touché par des débris volants. Seuls onze corps ont été retrouvés. Les propriétaires de la mine ont amputé les hommes d'une demi-journée de salaire, car ils n'avaient pas effectué une journée complète de travail.

Enquête

Sir Henry Walker , l'inspecteur en chef des mines, a présidé l'enquête qui s'est ouverte le 25 octobre 1934, à Church House, Regent Street, Wrexham. Walker était assisté de John Brass, pour les propriétaires de la mine ; et Joseph Jones pour la Fédération des mineurs de Grande-Bretagne (MFGB). Les deux parties employaient des avocats, Hartley Shawcross pour les propriétaires; tandis que le MFGB s'est vu offrir pro bono publico les services du député travailliste et avocat Sir Stafford Cripps .

Walker voulait avoir accès aux preuves, et bien que la fosse ait été rouverte en mars 1935, pour des raisons de sécurité, la section Dennis est restée fermée et a finalement été scellée. Après avoir ajourné l'enquête en décembre 1934, en décembre 1936, Walker devait légalement rédiger son rapport final.

Le rapport notait qu'avant l'accident, la ventilation dans certains quartiers était peut-être insuffisante : en particulier, il a été noté que les quartiers 14 et 29 étaient mal ventilés. Le rapport après l'accident, considérait que la voie aérienne de retour principale pour les districts 109, 14 et 29 était beaucoup trop petite à 4 pieds sur 4 (selon un témoin). Des preuves ont été données que les districts de 95 et 24, à 2 600 pieds de profondeur, étaient inconfortablement chauds. Il y a eu de nombreuses infractions à la réglementation concernant le tir de charges explosives dans le district 14, le prélèvement d'échantillons de poussière et d'autres questions. La mine avait fait une perte d'exploitation en 1933, et le directeur, William Bonsall, avait été sous la pression de la famille Dennis pour augmenter la rentabilité. Il avait passé peu de temps dans la section Dennis de la fosse dans les mois précédant la catastrophe, car il supervisait l'installation de nouvelles machines dans l'autre section de la mine, le sud-est ou Slant.

À la suite de l'accident, un certain nombre de théories ont été avancées dans le rapport quant à la cause exacte de l'explosion : Sir Stafford Cripps, le représentant légal des mineurs, a suggéré qu'une explosion avait été déclenchée dans les années 95 par des coups de feu (le tir de charges explosives) près d'un voie aérienne principale. L'évaluateur nommé par les mineurs a également supposé qu'une grande quantité de gaz s'était accumulée au sommet du front dans le quartier 14, qui s'était ensuite enflammée par un accident avec une lampe de sécurité ou par une étincelle de charbonnier. Les représentants légaux de la direction de la fosse ont cependant suggéré que du grisou s'était accumulé dans la route principale de halage Dennis au-delà de l'embrayage (une jonction sur la galerie principale où se trouvaient les machines de transport souterraines) et qui s'était enflammé à l'embrayage lorsqu'un téléphone a été utilisé pour avertir les mineurs de l'afflux de gaz. Cette interprétation visait à nier que de mauvaises pratiques de travail étaient la cause ultime de la catastrophe.

Après la présentation du rapport au parlement en janvier 1937, en avril 1937, lors des Wrexham Petty Sessions, 42 accusations ont été portées contre la compagnie minière, le directeur et les fonctionnaires. La plupart ont été retirés ou renvoyés, mais le directeur William Bonsall a été reconnu coupable de huit chefs d'accusation d'infraction à la loi sur la sécurité minière et condamné à une amende de 140 £ avec 350 £ de frais.

Fonds de secours en cas de catastrophe de la mine de Gresford

Les journaux nationaux et locaux se sont concentrés sur des histoires d'héroïsme et de deuil, avec des spéculations sur qui était en faute ou sur ce qui a causé la catastrophe.

La catastrophe a laissé 591 veuves, enfants, parents et autres personnes à charge. De plus, plus de 1500 mineurs étaient temporairement sans travail, jusqu'à la réouverture de la mine en janvier 1936. Après que chaque journal ait ouvert son propre fonds, eux et les dons nationaux en septembre 1935 s'élevaient à 565 000 £. La somme a été divisée à parts égales entre le «Mansion House Fund» du Lord Mayor de Londres et le «Denbighshire Fund» du Lord Lieutenant of Denbighshire. Le comité local qui s'est réuni à Wrexham a prélevé des fonds sur les deux fonds et a nommé un visiteur pour s'assurer que les secours immédiats étaient distribués sous forme de subventions et d'allocations hebdomadaires temporaires. Les deux fonds ont été fusionnés en juillet 1935, en vertu d'un acte de fiducie pour former le Gresford Colliery Disaster Relief Fund, avec trois administrateurs: le Lord Mayor de Londres, le gouverneur de la Banque d'Angleterre et le Lord Lieutenant du Denbighshire. Ils ont délégué le pouvoir à un comité d'administration local, qui a versé des fonds via un actuaire honoraire. Le fonds a été liquidé après le décès des dernières personnes à charge et a fait don de l'argent résiduel à la création du mémorial aux victimes dévoilé en 1982.

Après l'accident

La mine est restée fermée pendant six mois après l'explosion. Les quartiers de la mine ont été progressivement rouverts, bien que le quartier de Dennis, où s'est produite l'explosion, soit resté scellé. La production de charbon a redémarré en janvier 1936 et, en 1945, 1 743 hommes étaient employés.

Gresford a été officiellement fermé le 10 novembre 1973 en raison d'une combinaison d'épuisement des réserves de charbon existantes et de problèmes géologiques.

En mémoire

La bibliothèque de Wrexham expose le livre commémoratif avec une liste des morts encore enterrés sous terre. Il y a aussi une peinture dans l'église All Saints, Gresford , représentant des scènes de la catastrophe et du sauvetage.

Neuf ans après la fermeture de la fosse, en 1982, la roue dentée principale a été conservée dans le cadre du Gresford Disaster Memorial. Elle a été inaugurée le 26 novembre 1982, en présence du prince et de la princesse de Galles et des parents survivants des mineurs tués dans la catastrophe. En 2000, comme dernier acte de commémoration, les noms de tous ceux qui ont perdu la vie dans la fosse ont été ajoutés au mémorial.

À l'occasion du 75e anniversaire en 2009, diverses commémorations ont eu lieu, notamment le Wrexham Football Club qui a retardé son match de 15 minutes - comme il l'aurait normalement fait à l'époque où la mine fonctionnait.

Références